Zweiter Weltkrieg (1939-1945)

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Zweiter Weltkrieg

Der Krieg im Westen

Der Aufbau zum KriegPolenDänemark & ​​NorwegenDer Untergang FrankreichsDie Schlacht um EnglandBalkan und GriechenlandDer Krieg in der WüsteDer Krieg auf SeeDie russische FrontInvasion von ItalienD-Tag und die Befreiung Westeuropas

Der Krieg im Osten

Der Aufbau zum KriegDer japanische AnsturmDie Wende der FlutDem Sieg entgegen

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Der Krieg im Westen

Der Aufbau zum Krieg

Anders als in vielen anderen Kriegen kann die Schuld am Ausbruch des Zweiten Weltkriegs eindeutig einem einzigen Individuum zugeschrieben werden, Adolf Hitler, dem deutschen Reichskanzler von 1933. Sein Machtprogramm wurde in mein Kampf, „Mein Kampf“, geschrieben zum Teil während seiner Haft nach einem gescheiterten Versuch, die Weimarer Republik 1923 zu stürzen. Darin skizzierte Hitler seine Vision einer Zukunft, in der alle Deutschen in einem einzigen Reich vereint sein würden, das somit Österreich, das Sudentenland in der Tschechoslowakei und die von Deutschland nach 1918 verlorenen Gebiete Polens, in denen Frankreich von Deutschland gedemütigt und auf den Status einer kleinen Nation reduziert worden wäre, und schließlich, in denen Deutschland ein großes Reich kontrollieren würde Osteuropa, größtenteils aus Russland und Polen geschnitzt. Als er an die Macht kam, startete er sofort ein zunächst verstecktes, aber schließlich offenes Aufrüstungsprogramm und begann, die deutsche Wirtschaft auf Kriegsbasis zu organisieren. Schon bald begann er, seine Ziele zu erreichen. Zuerst war die Wiederbesetzung des Rheinlandes, die durch den Versailler Vertrag verboten wurde. Am 7. März 1936 marschierten deutsche Truppen über die Rheinbrücken mit dem Befehl, sich zurückzuziehen, falls die Franzosen, die zu diesem Zeitpunkt der deutschen Armee zahlenmäßig weit überlegen waren, etwas unternehmen sollten. Hitler war sich bewusst, dass sein Regime eine solche Demütigung nicht überleben würde, aber die Franzosen handelten nicht. Im Rheinland angekommen, konnte Hitler den Westwall bauen, ein Befestigungssystem, das jede französische Fähigkeit, Deutschland anzugreifen, stark einschränkte, wenn seine östlichen Verbündeten bedroht würden. Als nächstes zog Hitler nach Österreich, wo er nach einem Terrorfeldzug innerhalb Österreichs eine unblutige Invasion starten konnte (März 1938). Hitler zog schnell in die Tschechoslowakei, wo ihm die Anwesenheit von drei Millionen Deutschen, die einst Teil der österreichisch-ungarischen Monarchie waren, seine Entschuldigung lieferte. Unter starkem Druck ihrer scheinbaren Verbündeten Großbritannien und Frankreich mussten die Tschechen nachgeben (29. September 1938) und das Sudentenland mit den gut ausgebauten tschechischen Befestigungsanlagen übergeben. Wieder einmal hätte jeder französische Angriff gegen die stark geschwächte deutsche Grenze zu einem leichten Sieg geführt, während der Großteil der deutschen Armee in der tschechischen Verteidigung aufgehalten worden wäre, wo sie einer Armee von gleicher Größe gegenüberstand. 1939 zog Hitler nach Polen. Diesmal waren Danzig und der polnische Korridor seine Entschuldigung, aber sein erster Versuch im März wurde durch starken polnischen Widerstand und die gemeinsame englische und französische Unterstützung der Polen zurückgewiesen. Hitler hatte eine Frist von September für militärische Aktionen gesetzt, und er verbrachte den Sommer damit, sich auf seinen Einmarsch vorzubereiten. Im August begann Hitler mit dem Aufbau seiner Truppen an der polnischen Grenze. Am 23. August unterzeichneten Deutschland und Russland einen Nichtangriffspakt und vereinbarten heimlich, Polen unter sich aufzuteilen. Schließlich, nach einem künstlichen Zwischenfall am 31. August, marschierte Hitler am 1. September 1939 in Polen ein. Am 3. September erklärten sowohl Frankreich als auch Großbritannien Deutschland den Krieg. Der Zweite Weltkrieg hatte begonnen.

Polen

Hitlers Angriff auf Polen hatte raschen Erfolg. Am ersten Tag des Angriffs störten massive Luftangriffe die polnische Luftwaffe, während schnell bewegende Panzereinheiten die dünne polnische Grenzverteidigung durchtrennten. Die Bombardierung der Eisenbahnen und Luftwaffenstützpunkte unterbrach alle Kommunikationswege, während die schnell vorrückenden Armeen Gruppen isolierter polnischer Armeen zurückließen, die später abgeholt werden sollten. Schon wenige Tage nach Beginn des Angriffs waren die Polen handlungsunfähig und ihre Verteidigung verlor jegliche Koordination. Trotzdem kämpften die Polen tapfer und trotz der russischen Invasion am 17. September hielten die Polen etwas mehr als einen Monat durch, wobei die Kämpfe erst am 5. Oktober endeten. Die Invasion Polens sah den ersten von vielen erfolgreichen Einsatz von Blitzkrieg, die später in Frankreich einen so überraschenden Erfolg hatte. Die Führer beider Seiten missverstanden die deutschen Erfolge in Polen. Hitler war der Meinung, dass sein eigenes militärisches Genie gewonnen hatte, während die westlichen Führer der Meinung waren, dass polnische Fehler zu ihrer schnellen Niederlage geführt hätten. In Wirklichkeit waren es die hochprofessionellen deutschen Soldaten, deren Fähigkeiten und überlegene Ausrüstung die Polen überwältigt hatten, unterstützt durch die fast völlige Untätigkeit der Franzosen und Briten an der relativ unverteidigten westdeutschen Grenze.

Dänemark & ​​Norwegen

Die nächsten deutschen Angriffe zielten auf Dänemark und Norwegen und nicht, wie von den Alliierten erwartet, auf Frankreich und die Niederlande. Deutschlands wichtigster Stahllieferant kam aus Schweden, und während es im Sommer über die Ostsee verschifft werden konnte, musste es im Winter entlang der norwegischen Küste verschifft werden. Die Briten, insbesondere Churchill, damals bei der Admiralität, wollten Nordnorwegen um Narvik und die schwedischen Stahlgebiete besetzen, als Teil eines Plans, um Finnland zu helfen, das damals von Russland angegriffen wurde. Hitler beschloss, dem zuvorzukommen, indem er Norwegen selbst angriff und dabei Dänemark mitnahm. Die Dänen leisteten den Deutschen keinen Widerstand, und Dänemark fiel an einem einzigen Tag, dem 9. April 1940, nach nur symbolischen Kämpfen. Norwegen war anders. Vom 8. bis 10. April 1940 brachte die deutsche Marine ihre Truppen gegen die sechs wichtigsten norwegischen Häfen gegen einige britische Opposition in Stellung, zunächst von Eskorten, die mit der Minenlegung beschäftigt waren, aber bald von ernsteren Seestreitkräften. Obwohl die Deutschen einige Verluste erlitten hatten, hatten sie bis zum 10. April ihre Hauptziele von Oslo nach Narvik erobert, konnten jedoch die norwegische Regierung nicht erobern, die schließlich ins britische Exil floh. Zwischen dem 14. und 19. April 1940 landeten alliierte Truppen in Trondheim und Narvik. Die Landung in Trondheim wurde unter schweren Bombenangriffen bald zu einer Katastrophe, während die Deutschen in Narvik bis Ende Mai durchhielten. Einen Moment lang sah es so aus, als ob die Alliierten in der Lage sein würden, Narvik fern von jeglicher Bombardierung zu halten und die deutsche Stahlversorgung zu stören. Die Ereignisse in Frankreich steuerten jedoch auf eine Katastrophe zu, und die alliierten Truppen in Narvik wurden am 8./9. Juni 1940 evakuiert und Norwegen den Deutschen überlassen.

Der Untergang Frankreichs

Der lang erwartete deutsche Angriff im Westen begann schließlich am 10. Mai 1940. Hitler hoffte auf einen großen Sieg über die französische und britische Armee, der sie zwingen würde, Frieden zu deutschen Bedingungen zu erbitten. Der deutsche Plan war, schnell nach Holland und langsamer nach Belgien vorzudringen, in der Hoffnung, dass die Alliierten ihre Truppen nach Belgien stürmen würden, um eine Wiederholung von 1914 zu verhindern. Da die alliierten Armeen jetzt fehl am Platz waren, würden die Deutschen dann durch den Ardennenwald Südbelgiens fahren und über die Maas fahren, die alliierten Streitkräfte spalten und die Maginot-Linie der französischen Verteidigung negieren, die zwischen Sedan und Verdun Halt macht. Dieser Plan funktionierte besser, als selbst Hitler erwartet hätte. Am ersten Tag des Angriffs kam es zu einem intensiven Bombardement, kombiniert mit schweren Bombenangriffen und Fallschirmlandungen, die in Holland und Belgien Chaos verbreiteten. Es sah auch Winston Churchill, der Neville Chamberlain als britischen Premierminister ablöste. Wie erwartet verlegten die Franzosen ihre Truppen nach Norden, während die B.E.F. in Belgien konzentriert. Erst am 12. Mai, zwei Tage nach Beginn der Kämpfe, erreichte die stärkste deutsche Armee die Maas. Die Franzosen erkannten schnell die Gefahr, in der sie sich befanden, aber ihre Reaktion kam zu spät. Die Deutschen sahen sich dem schwächsten Teil der französischen Linie gegenüber, und am 15. Mai hatten sich die Deutschen jenseits der Maas etabliert. Mit unglaublicher Geschwindigkeit fegte der deutsche Vorstoß die ihnen entgegengestellten französischen Armeen beiseite und erreichte am 21. Mai, nur sechs Tage nach dem ersten Durchbruch, die Kanalküste scheinbare Zerstörung. Ein großer Teil von ihnen konnte fliehen, nachdem Hitler seinen Stoppbefehl erteilt hatte, der den Angriff vom 26. Was auch immer seine Absicht war, die Pause gab den eingeschlossenen alliierten Truppen Zeit, eine Verteidigung und Evakuierung zu organisieren, und zwischen dem 28. Mai und dem 8. Juni wurden 338.000 britische, französische und belgische Soldaten aus Dünkirchen nach Großbritannien evakuiert.

Inzwischen wandten sich die Deutschen gegen die faktisch bereits besiegten Franzosen. Ihr Angriff begann am 5. Juni. Die französische Armee kämpfte hartnäckig, wurde aber schnell gebrochen. Die französische Regierung floh am 10. Juni nach Bordeaux, am selben Tag, an dem Italien in den Krieg eintrat, und Paris fiel am 14. Juni. Als die französische Regierung am 21. Juni kapitulierte, waren die Deutschen bis auf eine Linie von Bordeaux ostwärts in die Schweiz nach Süden vorgedrungen. Nur gegen Italien hatten die Franzosen Erfolg. Eine 32 Divisionen starke italienische Invasion am 21. Juni wurde von sechs französischen Divisionen besiegt, was Mussolini mit seinen häufigen Behauptungen, Italien sei nicht kriegsbereit, recht bewies. Der Zusammenbruch Frankreichs ließ Großbritannien gegen Deutschland allein. Hitler regierte nun ein Reich, das drei Fünftel Frankreichs umfasste, wobei die restlichen zwei Fünftel von der deutschfreundlichen Vichy-Regierung von Marschall Petain, Norwegen, Holland, Belgien, Österreich, der Tschechoslowakei und Polen kontrolliert wurden.

Die Schlacht um England

Eine unmittelbare Auswirkung der britischen Isolation war, dass die Luftwaffe nun über Luftwaffenstützpunkte in Frankreich, den Niederlanden und Norwegen verfügte, von denen aus fast jeder Teil Großbritanniens angegriffen werden konnte. Jede deutsche Invasion hing jedoch von der Beseitigung der Royal Navy ab. Da keine Marine zu einer solchen Leistung in der Lage war, wurde dies der Luftwaffe überlassen, deren Aufgabe es war, zuerst die RAF und dann die Marine zu vernichten und so die deutsche Invasion zu ermöglichen (Aktion „Seelöwe“). Die Luftschlacht um England durchlief vier Hauptphasen. Beim ersten Versuch, vom 8. bis 18. August 1940, versuchten die Deutschen, das Fighter Command durch eine Reihe von Überfällen auf Seehäfen und Luftwaffenstützpunkte zu zerstören, um die Jägerflotte in Luftkämpfe zu verwickeln, in denen die größere deutsche Zahl ihren Tribut fordern würde. Dies wurde durch das britische Radarnetz vereitelt, das eine weitaus effizientere Nutzung der begrenzten Ressourcen ermöglichte, als die Deutschen geplant hatten, und es der RAF ermöglichte, die Kontrolle über die Luft Großbritanniens zu behalten. Die zweite Phase vom 24. August bis 5. September kam einem Sieg am nächsten. Die Luftwaffe startete eine Reihe großer Bombenangriffe auf die wichtigsten britischen Luftwaffenstützpunkte, bei denen viele von ihnen außer Gefecht gesetzt wurden. Noch wichtiger war, dass die wichtigsten Kontrollzentren, von denen aus die RAF die Schlacht leitete, ebenfalls ziemlich töricht auf diesen Luftwaffenstützpunkten gelegen waren, und der Schaden an diesen Kontrollzentren war fast so, als würde das Fighter Command aus dem Kampf geworfen. Das Blatt wurde fast zufällig gewendet. Ein verirrter deutscher Bomber hatte seine Bomben über London abgeworfen. Als Vergeltung startete das Bomber Command eine Reihe von Angriffen auf Berlin und andere deutsche Städte (24.-29. August). Georing hatte zuvor damit geprahlt, dass keine einzige Bombe auf Berlin fallen würde, und er und Hitler waren wütend auf die britische Bombardierung. Sie leiteten nun die Luftwaffe um, und vom 7. bis 30. September sah die dritte Phase der Luftschlacht um England konzentrierte Tageslichtangriffe auf London. Dies ermöglichte dem Fighter Command, seine zerstörte Infrastruktur wieder aufzubauen und machte die deutschen Flugzeuge mit einem einzigen bekannten Ziel und einer sehr begrenzten Kampfzeit über London viel anfälliger. Der letzte Angriff bei Tageslicht auf London fand am 30. September statt, während Hitler die Operation Sea Lion aussetzte. In der letzten Phase der Schlacht (1.-30. Oktober) gab es eine Reihe kleinerer Hit-and-Run-Überfälle, und am 12. Oktober wurde die Operation Sea Lion abgebrochen. Die Luftschlacht um England war vorbei, aber jetzt begann der Blitz (November 1940-Mai 1941), eine Reihe von nächtlichen Angriffen auf die meisten britischen Städte, wobei Coventry die schlimmste einzige Angriffsnacht erlitt (wenn auch in viel geringerem Ausmaß als die alliierten Bombardierungen von Deutschland später im Krieg). Zu diesem Zeitpunkt des Krieges konnte nur sehr wenig getan werden, um die Nachtbomber aufzuhalten, und das einzige erlösende Merkmal des Blitzes war, dass die Deutschen nie einen echten schweren Bomber entwickelten, mit dem sie viel mehr Schaden hätten anrichten können.

Balkan und Griechenland

Die Kämpfe in Griechenland begannen Ende 1940. Am 28. Oktober starteten 10 in Albanien stationierte italienische Divisionen einen Angriff auf die Griechen. Mussolini hatte gehandelt, ohne den wütenden Hitler zu informieren, und wurde bald von einer etwas kleineren griechischen Armee töricht gemacht, die zuerst die italienischen Angriffe hielt und dann ab dem 22. November einen Gegenangriff startete, der die italienischen Armeen zusammenrollte. Dies hatte Auswirkungen auf die Ereignisse in Jugoslawien, wo Prinzregent Paul Anfang 1941 zugestimmt hatte, sich der Achse anzuschließen. Am 27. März übernahmen antideutsche Elemente der jugoslawischen Armee, ermutigt durch die Siege der Alliierten in Griechenland, das Land und wechselten die Seiten. Dies veranlasste Hitler, eine Invasion in Jugoslawien anzuordnen, die nur zwölf Tage (6.-17. April 1941) brauchte, um das Land zu erobern. Zur gleichen Zeit starteten andere deutsche Armeen, die in Bulgarien stationiert waren, eine Invasion in Griechenland, wo britische Truppen stationiert waren, um sie zu stoppen. Die Kämpfe dauern hier etwas länger, aber die griechische Armee kapitulierte am 23. April und die letzten britischen Truppen wurden am 27. April evakuiert. Die Briten versuchten nun, Kreta zu halten, aber ein entschlossener deutscher Luftangriff am 20. Mai erlangte langsam die Kontrolle über die Insel, und erneut mussten die Briten evakuieren, und Kreta wurde bis zum 31. Mai erobert. Dabei erlitten die deutschen Fallschirmjäger jedoch so schwere Verluste, dass Hitler sie nie wieder als Fallschirmjäger einsetzte. Griechenland blieb bis Ende 1944 in deutscher Hand, als sich die Besatzungsarmeen nach Jugoslawien zurückzogen, um den russischen Vormarsch vergeblich zu bremsen.

Der Krieg in der Wüste

Der Krieg in der Wüste begann als Kampf zwischen Italienern und Briten. Ägypten war wegen des Suezkanals der Schlüssel zur Sicherheit des britischen Empire, während Italien Armeen in Libyen im Westen und Äthiopien im Südosten hatte. Mussolini beabsichtigte, den Kanal durch einen zweigleisigen Angriff zu erobern. Am 13. September wurde ein Teil des Plans in Kraft gesetzt, und eine italienische Armee marschierte in Ägypten ein und kam um Sidi Barrani herum zum Stehen, wo sie sich über 80 Kilometer verteilte. Am 9. Dezember startete General Wavell einen Gegenangriff mit nur 31.000 Mann gegen die Italiener 120.000. Die Italiener waren jedoch zu dünn verteilt, und die Briten konnten sie Lager für Lager aufnehmen. Bis Mitte Dezember waren die Italiener aus Ägypten vertrieben worden, und die Briten hatten 38.000 Mann und große Mengen italienischer Ausrüstung erbeutet. Im ersten Monat des Jahres 1941 setzte sich der britische Angriff auf Wave fort und schnitt eine riesige italienische Armee ab. Am 7. Februar kapitulierten die italienischen Armeen. Die Briten hatten 130.000 Gefangene für nur 500 Tote gemacht, ein vernichtender Sieg über die italienischen Waffen. Eine zweite Kampagne richtete sich gegen die 110.000 Italiener in Äthiopien. Insgesamt 70.000 Soldaten sollten aus Ägypten, dem Sudan und Kenia angreifen. Die Invasion wurde Ende Januar 1941 gestartet, und nach einer Reihe von Niederlagen kapitulierten die Italiener am 18. Mai. Angesichts der Niederlage seines Verbündeten schickt Hitler Rommel mit dem Afrikakorps nach Nordafrika, um die Situation zu retten. Gleichzeitig war Wavell gezwungen, viele seiner Truppen nach Griechenland zu schicken, und Rommels erste Offensive am 24. März 1941 zwang die Briten zurück in das von April bis Dezember 1941 belagerte Tobruk. Nach einem gescheiterten Gegenangriff im Juni , Wavell wurde durch Auchinleck ersetzt, der einen ernsthafteren Angriff startete, der Rommel zwischen dem 18. November und dem 20. Dezember wieder an seinen ursprünglichen Ausgangspunkt zurückdrängte. Anfang 1942 befand sich die Front 800 Meilen westlich von Kairo, aber am 21. Januar 1942 startete der verstärkte Rommel seine zweite Offensive, die die Briten in den nächsten sechs Monaten nach Ägypten zurückdrängte und am 21. Halt Ende Juni, als die Briten eine Linie bei El Alamein befestigten. Am 13. August ersetzte Churchill erneut seine Kommandeure, diesmal übertrug er General Alexander die Leitung des gesamten Feldzugs und General Bernard Montgomery die Verantwortung für die 8. Armee. Nun änderten sich die Machtverhältnisse erneut, da die Briten die 8. Armee verstärken konnten und Rommel im Oktober zahlenmäßig unterlegen war. Nachdem er seinen Angriff sorgfältig geplant hatte, startete Montgomery seinen großen Angriff. Die Schlacht von El Alamein (23. Oktober bis 4. November) war einer der großen Wendepunkte des Krieges. Die Schlacht verbrauchte Rommels Treibstoff- und Munitionsreserven, bis er kampfunfähig war und trotz der Anweisung Hitlers, um jeden Preis festzuhalten, zog sich Rommel, verfolgt von Montgomery entlang der Küste, zurück. Unterdessen machten sich zum ersten Mal amerikanische Truppen bemerkbar. Am 8. November wurde die Operation Torch, die Invasion der Alliierten in Nordafrika, gestartet. Eine Task Force landete in Marokko, zwei weitere in Algerien, wo französische Vichy-Truppen Widerstand leisteten, aber Marokko und Algerien waren bald in alliierter Hand. Tunesien war eine andere Geschichte. Deutsche Verstärkungen wurden in das Gebiet geschickt, und das Jahr endete damit, dass sich beide Seiten in Tunesien in einer Pattsituation gegenüberstanden. Die erste Aktion im Jahr 1943 wurde von Rommel eingeleitet, der die US-Armee im Kasserinepass (14.-22. Februar) angriff und sie in einem klassischen Blitzkrieg beiseite fegte, bevor er zu seiner ursprünglichen Position zurückkehrte, nachdem er sichergestellt hatte, dass die Alliierten die Deutsche Tasche. Die Alliierten organisierten sich neu und griffen im März (Schlacht von Mareth, 20.-26. März 1943) an, wo Montgomery mit einer viel stärkeren Streitmacht die Italiener und Deutschen zum Rückzug zwang. Schließlich startete General Alexander den letzten Angriff (22. April), der Anfang Mai begann, die Achsenmächte zu spalten, die sich in großer Zahl ergaben. Die Kämpfe endeten am 13. Mai 1943. Die Achsenmächte waren endgültig aus Afrika entfernt worden.

Der Krieg auf See

Oberflächenkrieg

Die deutsche Überwasserflotte war in keiner Weise zu Flottenaktionen gegen die Royal Navy fähig, wie sie im Ersten Weltkrieg zumindest erwartet worden waren und im Pazifikkrieg gegen Japan geschahen. Stattdessen beabsichtigten die Deutschen, ihre Flotte für Handelsüberfälle zu verwenden, und in Vorbereitung darauf Graf Spee und Deutschland, zwei Taschenschlachtschiffe, waren vor Kriegsausbruch in den Atlantik eingefahren. Die Präsenz solch mächtiger Schiffe, die auf den Schifffahrtswegen der Welt versteckt waren, stellte eine ernsthafte Bedrohung für die Royal Navy dar, die, obwohl sie viel größer war als die deutsche Flotte, weltweite Bedenken hatte. Nach ersten Erfolgen ist die Graf Spee wurde in die Enge getrieben und in der Schlacht am River Plate (13. Dezember 1939) schwer beschädigt und drei Tage später von ihrem Kapitän versenkt, während die Deutschland wurde durch Motorschäden nach Deutschland zurückgedrängt. Die Admiral Scheer, ein weiteres Taschenschlachtschiff, schlüpfte im Oktober 1940 an der britischen Blockade vorbei und konnte vier Monate lang ungeschlagen bleiben, bevor es in den Hafen zurückkehrte

November der schwere Kreuzer Hipper gelang ebenfalls die Flucht, wurde aber bald wieder durch einen Motorschaden zurückgedrängt. 1941 gab es zwei große Überwasserangriffe. Im Januar-März 1941 wurde die Gneisenau und Scharnhorst, zwei Schlachtkreuzer, marschierten in den Nordatlantik ein und schafften es, im März einen von seiner Schlachtschiffeskorte getrennten Konvoi zu finden, der innerhalb von zwei Tagen 16 Schiffe versenkte, bevor sie den schnell schließenden britischen Schlachtschiffen entkamen. Die Royal Navy hatte im Mai endlich einen Erfolg, wenn auch mit hohen Kosten. Die Bismark, neu vom Stapel gelaufen und dann das größte Schlachtschiff der Welt, verließ am 18. Mai Gdynia in Richtung Bergenfjord auf dem Weg in den Nordatlantik. Am 21. Mai wurde es von den Briten entdeckt, die alle ihre Seestreitkräfte darauf konzentrierten, die Bismark. Am selben Tag segelten die Deutschen im Nebel. Am 24. Mai (Schlacht in der Straße von Dänemark) versuchte die Royal Navy, sie aufzuhalten, aber ein einziger Schuss verursachte eine Explosion, die H.M.S. Kapuze, eines der neuesten britischen Schiffe, und beschädigte die Prinz von Wales, und der Bismark in den Atlantik geflohen. Nach einer spannenden Verfolgungsjagd, bei der der Kontakt über einen Tag verloren ging, wurden Flugzeuge der H.M.S. Arche Royal geschafft, genug Schaden anzurichten, um die Bismark, und die verfolgenden britischen Schiffe konnten das große deutsche Schlachtschiff fangen und dann versenken. 1942 änderte sich der Schwerpunkt der deutschen Überwasserflotte, und die Tirpitz, Scheer und Hipper konzentrierten sich auf die Versorgungskonvois zu den russischen Häfen Murmansk und Archangel, die sehr schwere Verluste erlitten. Ab März 1943 konnte Russland jedoch über eine sicherere südliche Route durch das Mittelmeer und den Iran beliefert werden, und die arktischen Konvois wurden nicht mehr benötigt. Der letzte große Überwassererfolg der deutschen Flotte war ein Angriff auf Spitzbergen unter Führung der Tirpitz und der Scharnhorst (6.-9. September 1943). Am 21. und 22. September gelang es britischen Kleinst-U-Booten, die Tirpitz, während am 24.-26. Dezember die Scharnhorst, bei dem Versuch, einen britischen Konvoi anzugreifen, wurde von der Royal Navy abgefangen und versenkt, teilweise durch Radar-gelenkte Geschütze. Den größten Teil des Jahres 1944 unternahmen die Briten wiederholte Versuche, das Schiff zu versenken Tirpitz bevor sie repariert werden konnte und obwohl viele Angriffe erforderlich waren, wurde sie schließlich (12. November) von 6-Tonnen-Blockbuster-Bomben getroffen und versenkt.

U-Boot-Krieg

Die größte deutsche Seebedrohung ging von den U-Booten aus. Nach einer anfänglichen Flut von Versenkungen bei Kriegsausbruch blieben die U-Boote für den Rest des Jahres 1939 ruhig, in der Hoffnung, dass die britische Kriegserklärung mehr als alles andere diente, aber 1940, als sie begann, verstärkt wurde beissen. Der Royal Navy fehlte es an Zerstörern für den Begleitdienst, und am 3. September 1940 wurde mit den Vereinigten Staaten ein Abkommen geschlossen, bei dem Großbritannien fünfzig, zugegebenermaßen ältere, Zerstörer erhielt, als Gegenleistung dafür, dass die USA Stützpunkte in britischen Kolonien bauen durften. 1941 erfolgte die Einführung des Wolfsrudel, Gruppen von bis zu fünfzehn U-Booten, die gemeinsam gegen Konvois operieren und in Kombination mit deutschen Langstreckenbombern in Frankreich und Norwegen einen erheblichen Anstieg der Versenkungen verursachen. Die britische Antwort war die Einführung von Begleitträgern, die die Luftunterstützung über den gesamten Atlantik ausdehnten und es schafften, die Maut von den Wolfsrudel. 1942 waren die U-Boote am gefährlichsten. Die USA, die jetzt im Krieg waren, waren auf den U-Boot-Krieg nicht vorbereitet, und von Januar bis April 1942 konnten die U-Boote auf Schiffen in der Nähe der amerikanischen Küste, wo die Verteidigung am schwächsten war, großen Schaden anrichten. Als sich die amerikanischen Gegenmaßnahmen verbesserten, bewegten sich die U-Boote nach Norden auf die kürzesten transatlantischen Routen und nach Süden in die Karibik. Bis Ende des Jahres war das U-Boot immer noch eine ernsthafte Gefahr, aber über 80 waren versenkt, und die amerikanische Schiffsproduktion kam dem Untergang nahe. Unabhängig davon kam die U-Boot-Kampagne von Januar bis März 1943 dem Sieg am nächsten, und zu einem bestimmten Zeitpunkt hatte Großbritannien nur drei Monate lang Lebensmittelvorräte. Im Mai hat sich das Blatt gewendet. Die Briten konzentrierten sich mit Hilfe eines neuen Mikrowellenradars auf den Golf von Biskaya, ein Gebiet, das alle U-Boote von französischen Stützpunkten durchqueren mussten, und Bomber an der Südküste fügten der U-Boot-Flotte schwere Verluste zu. Ab Juni stellte die zehnte US-Flotte "Killergruppen" auf, die jeweils aus einem Begleitträger mit 24 Jagdbombern und einer Zerstörereskorte bestanden und den Befehl hatten, jedes U-Boot zu jagen und zu töten, auf das sie stießen. Dies verursachte sehr schwere Verluste bei den U-Booten und insbesondere bei den lebenswichtigen Versorgungs-U-Booten, die es ihnen ermöglichten, länger auf See zu bleiben. Trotz einiger Einzelerfolge war die U-Boot-Bedrohung abgewehrt. Trotz einiger technischer Verbesserungen am U-Boot Anfang 1944 hielten die verbesserten alliierten Erkennungstechniken das Feld. Erst nach November 1944, als Dönitz seine U-Boote auf Angriffe in flachen Küstengewässern beschränkte, wo die neuen Detektionsmethoden wirkungslos waren, stiegen die Verluste wieder an, jedoch nie auf die Höhe von 1941 oder 1942, und mit der Befreiung Frankreichs war er gezwungen, skandinavische und baltische Stützpunkte zu nutzen. Trotzdem stiegen die Verluste in den ersten Monaten des Jahres 1945, und erst nach einer doppelten Abschirmung von Begleitträgern und Zerstörern nördlich der Azoren wurden die U-Boote endgültig aus dem Krieg geworfen. Bis zum Ende des Krieges waren 781 U-Boote versenkt worden, mit dem Verlust von 32.000 Seeleuten, die 2.575 Schiffe versenkten, mit 50.000 Toten.

Die russische Front

1941Der Zeitpunkt von Hitlers Angriff auf Russland kam für die russischen Truppen vor Ort völlig überraschend, trotz offensichtlicher Anzeichen einer militärischen Aufrüstung gegen sie. Der Angriff am 22. Juni begann mit einem intensiven Luftangriff, bei dem die sowjetischen Luftstreitkräfte an der Front praktisch ausgelöscht wurden, gefolgt von einem schnellen und verheerenden Panzerangriff, der bis Mitte Juli über 500 Kilometer nach Russland vorgedrungen war, und fast 400.000 Gefangene. Die mitteldeutschen Armeen waren nur dreihundert Kilometer von Moskau entfernt und trotz zunehmender Versorgungsprobleme, da der Vormarsch immer längere Versorgungslinien schuf, schien es wahrscheinlich, dass sie Moskau vor dem Winter einnehmen würden, bis Hitler sich Sorgen machte, dass die nördlichen und südlichen Armeen zu langsam vorrückten , schwächte den Angriff auf Moskau ab. Auf den ersten Blick schien dies ein erfolgreicher Schritt gewesen zu sein. Im Süden wurde Kiew mit 665.000 Gefangenen (September) erobert, und bis Ende des Jahres war die Krim erobert, während im Norden Leningrad ab Oktober angegriffen wurde, obwohl ein Angriff aus Norwegen darauf abzielte, die Versorgungsleitungen zu durchtrennen von Murmansk nach Leningrad verfehlte sein Ziel. Ab Ende September wurde ein weiterer Angriff auf Moskau angeordnet, aber die gewonnene Zeit hatte es ermöglicht, die Verteidigung der Stadt erheblich zu verstärken und der deutsche Angriff zu stoppen, wenn auch erst nach weiteren 600.000 Gefangenen. Das Jahr endete mit einem russischen Gegenangriff, der am 6. Boden zu geben. Ein größerer Rückschlag für die Deutschen war jedoch, dass er, sobald klar war, dass Moskau nicht fallen würde, viele der im Osten kommandierenden hochrangigen Generäle absetzte und die Kampagne zunächst von Berlin aus persönlich kontrollierte.

1942 Ende Februar stoppte die steife deutsche Abwehr den russischen Gegenangriff. Während des russischen Tauwetters war zwischen März und Mai nichts möglich. Ein erster deutscher Angriff im Mai-Juni nahm den größten Teil des Bodens zurück, den der russische Gegenangriff verloren hatte. Die ersten deutschen Pläne für die Hauptoffensive im Sommer sahen vor, zuerst Stalingrad einzunehmen und dann den ölreichen Kaukasus anzugreifen. Hitler griff jedoch ein und beschloss, beide Angriffe gleichzeitig zu starten, um beide zu schwächen. Beide Angriffe begannen gut, und der Angriff auf den Kaukasus erreichte bis zu 70 Meilen des Kaspischen Meeres, das, wenn es erreicht würde, die sowjetische Ölversorgung vom Kaukasus abgeschnitten hätte. Hitler intervenierte jedoch erneut, um diesen Angriff zugunsten des Angriffs auf Stalingrad abzuschwächen. Die Schlacht von Stalingrad (24. August 1942 bis 2. Februar 1943) war einer der Wendepunkte des Krieges in Russland. Die Deutschen waren viel zu gestreckt, mit einer sehr schwachen Flanke, die die Nachschublinien für die Stalingrad angreifende Armee schützte. Während die Deutschen die Stadt eroberten, zerfetzte am 19. November ein russischer Gegenangriff die Front um sie herum und isolierte die deutschen Truppen, die jetzt in derselben Stadt belagert wurden, die sie selbst angegriffen hatten. Hitler befahl gegen alle Ratschläge seiner Generäle von Paulus, seine Stellung zu halten, und trotz aller Versuche, die Belagerung zu lösen, ergab sich Paulus am 2. Februar 1943.

1943 Die Russen hielten Anfang 1943 den Druck aufrecht, und nur eine erstaunliche Geschicklichkeit Mansteins, die in der Unterzahl sieben zu eins im Februar und März unterlegen war, verhinderte den Zusammenbruch der deutschen Linie und sah die Rückeroberung von Charkow. Inzwischen waren die Russen den Deutschen vier zu eins überlegen und hatten allein von den Amerikanern 3.000 Flugzeuge und 2.400 Panzer erhalten. Sogar Hitler erkannte, dass keine großen Offensiven mehr möglich waren, und plante stattdessen einen begrenzteren Angriff auf Kursk. Die Schlacht von Kursk (5.-16. Juli) war die größte Panzerschlacht aller Zeiten, und eine Kombination aus deutschen Verzögerungen und guter russischer Vorbereitung machte sie für Deutschland zu einer Katastrophe. Von nun an starteten die Russen alle Offensiven und drängten die Deutschen für den Rest des Jahres zurück. Am 2. August befahl Hitler seinen Truppen, im Osten zu halten und verbot jeden organisierten Rückzug. Dies war für die deutschen Streitkräfte im Osten zum Scheitern verurteilt, denn selbst wenn eine Pause des russischen Angriffs ihnen Zeit gegeben hätte, sich auf neue Verteidigungslinien zurückzuziehen, würde Hitler dies nicht zulassen, und ein Vorsprung nach dem anderen wurde durch den russischen Vormarsch abgeschnitten.

1944 Das Jahr begann mit der Befreiung Leningrads (15.-19. Januar) und wurde mit einer Reihe erfolgreicher russischer Angriffe fortgesetzt. Ende April wurde Odessa zurückerobert und Rumänien bedroht. Der russische Sommerfeldzug, der zeitlich mit der Operation Overlord im Westen zusammenfiel, befreite Weißrussland von Juni bis Juli und befreite Minsk am 3. Juli. Wieder einmal hatte Hitlers Weigerung, sich zurückzuziehen, seine Armeen dünn und ohne Reserve über eine 1.400 Meilen lange Front verstreut, die unmöglich zu verteidigen war. Von Juli bis August drangen die Russen in Polen ein und erreichten Warschau. An diesem Punkt zeigte Stalin seine eigene böse Seite. Am 1. August brach der Warschauer Aufstand unter Führung des antikommunistischen polnischen Untergrunds aus, um die Kontrolle über Warschau zu erlangen, und erwartete, dass ihnen die Russen zu Hilfe kamen, die sich in unmittelbarer Reichweite befanden, aber stattdessen Stalin befahl seinen Truppen, zu warten, bis der Aufstand niedergeschlagen war, und bis nach dem 30. Unterdessen verdrängten andere russische Offensiven die Deutschen aus Osteuropa. Rumänien wurde zwischen dem 20. August und dem 14. September erobert, während Bulgarien am 8. September die Seiten wechselte. Ab November drangen russische Truppen in Richtung Ostsee vor, erreichten sie schließlich und schnitten eine ganze deutsche Heeresgruppe in Lettland ab, während sich die Deutschen im Süden aus Griechenland zurückzogen und aus Jugoslawien vertrieben wurden. Der einzige deutsche Sieg war die Niederlage des ersten russischen Angriffs auf Ostpreußen. Am Ende des Jahres hatte Hitler fast alle seine Eroberungen verloren, aber auf deutschem Boden, zumindest im Osten, waren die Kämpfe noch nicht zu sehen.

1945 1945 war es endlich soweit. Ende Januar erreichten die Russen die Oder, Wien fiel am 15. April und Ende April war Ostpreußen im letzten Einsatz der deutschen Marine evakuiert worden. Schließlich wurde der Angriff auf Berlin gestartet. Berlin wurde am 22. April erreicht und am 25. April umzingelt, am selben Tag, an dem sich die russischen und amerikanischen Truppen bei Torgau an der Elbe trafen. Fünf Tage später (30. April) beging Hitler in seinem Berliner Bunker Selbstmord, und am 2. Mai endeten alle Kämpfe in Berlin. Hitlers Nachfolger kapitulierten schnell, und der Krieg im Westen endete offiziell in der Nacht vom 8. auf den 9. Mai 1945 um Mitternacht. Russland litt während des Krieges mehr als jedes andere Land. Between ten and fifteen million Russian civilians died, as did seven and a half million Russian soldiers, over half of all deaths during the war.

Invasion of Italy

With Africa now freed, the Allies turned their attention to Italy. After a month of air raids, two allied armies, under Patton and Montgomery, landed on Sicily on 9 July 1943. Despite determined fighting by Italian and German troops, the conquest of Sicily was complete by 17 August. By this point, Mussolini had been toppled. On 24 July he was replaced by Marshal Badoglio, who while promising to continue fighting, immediately started negotiating with the allies. An armistice was secretly signed on 3 September, to be announced on 8 September. On the same day, British troops landed at the southern tip of Italy. The armistice was announced on 8 September, and allied troops landed at Salerno on 9 September. Kesselring, in charge of the German defences concentrated on the Salerno beachhead, which by the end of the 9th was still limited to four unconnected beaches. The beachhead remained vulnerable until 14 September, when reinforcements, and Montgomery moving from the south made it secure. Kesselring withdrew to a line across the Italian peninsular, one hundred miles south of Rome. Fighting was fierce, and the German defence made every advance costly. On 22 January 1944 an attempt was made to break the stalemate by landing at Anzio, just south of Rome, but again Kesselring was up to the challenge, and the Anzio beachhead was soon under siege, in a way reminiscent of the First World War. It was only at the end of May that a renewed allied attack relieved the Anzio beachhead, and on 4 June Rome was captured. The Germans continued their skilled defensive battle, and at the end of the year the two sides faced each other across the 'Gothic' line, running across the peninsular just south of Bologna. Only in April 1945 did German resistance finally collapse, and when the war ended the Allies were chasing the remnants of the German armies in Italy across the alps, meeting other allied troops coming from the north in the Brenner Pass on 4 May 1945.

D Day and the Liberation of Western Europe

The long awaited second front in Europe was launched on D-Day, 6 June 1944. Operation 'Overlord' saw the greatest amphibious assault in history hit the Normandy beaches, with American forces landing on Utah and Omaha, and British and Empire troops on Gold, Juno and Sword. On the first day all the landings but Omaha were expanded to a comfortable depth, and two artificial harbours set up (reduced to one by a storm on 19 June). Hitler was convinced that the real attack would be around the Pas de Calais, and refused to let Rommel use the panzer reserves located there, while the allies slowly expanded their beachhead. By 12 June, the beachheads had been united, and while the British concentrated on Caen, the Americans cut off the Cotentin Peninsula and laid siege to Cherbourg. The British advance on Caen was slow, only taking it on 13 July, but the German armour was sucked into the defence of the town, and when the Americans broke through the German lines on the right they were able to make rapid progress, with Patton's Third Army freeing Brittany, before turning east to Le Mans, and most German resistance in France collapsed.

One German army corp in the south actually had trouble finding an allied army to surrender to, and by 14 September 1944 the front line had reached the German borders, liberating most of France and Belgium, and giving the allies new ports to shorten their now stretched supply lines. The Germans were now defending the Siegfried Line, understandably not well maintained after years where it seemed unnecessary. The first allies attempt to break the line was a total disaster. Operation 'Market Garden' was meant to capture the bridges over a series of rivers, including the Rhine, using airborne troops, and a rapid relief column. While the airborne troops landed successfully, they found the bridge over the Rhine at Arnhem defended by much stronger forces than expected, and while the minor objectives were achieved, the battle of Arnhem (17-26 September) saw the outnumbered British 1st Airborne Division defeated. The emphasis now turned to the American attacks on the Siegfried line, which were initially unsuccessful. At this point, Hitler launched his last major attack in the west, the battle of the Bulge (December 1944-January 1945). Having managed to gather together one last offensive panzer army, and a bare minimum of fuel, the attack was launched through the Ardennes on 16 December. The aim was to repeat the success of 1940, and isolate the Allied armies in Belgium, but this time the balance of power was against him, and despite initial successes the attack was doomed. The attacking forces soon ran out of fuel, and failed to capture the allied fuel dumps, which were their first objective, and the weather cleared allowing the allied air forces to play their part, and by 16 January 1945 the bulge gained as so much expense had been removed. The allies could now go back onto the offensive. By the middle of March, allied armies lined the Rhine, the last natural barrier baring their way into Germany. The main planed attack was to be launched at Wesel by Montgomery on 23 March. One day before that, Patton launched his own surprise attack over the Rhine, and managed to cross with only 34 casualties. Within six days he had advance over 100 miles east of the Rhine. Montgomery's attack was also a success, and within days he controlled twelve bridges over the Rhine. The end was now close for the German armies. The western allies advanced to the Elbe (26 April), where they made contact with the Russians (2 May). Meanwhile, Hitler had committed suicide (30 April) during the Battle for Berlin, and his successors engaged in peace negotiations. The last main American campaign was directed south, against what turned out to be a fictional stronghold in the German alps. On 7 May the Germans surrendered. The armistice that ended the Second World War in Europe came into force at Midnight on the night of 8-9 May 1945.

The War in the East

The Buildup to War

The war clouds had been building in the far east since 1937. On 7 July 1937, the Japanese had contrived a border incident with China, and launched a brutal invasion of China, which met with initial rapid success. On 13 December 1937, they captured Nanking, then capitol of China, and embarked on an orgy of destruction so extreme it even shocked the Nazis. After the outbreak of the war in Europe it was clear that Japan had her eyes on French Indochina, and on 22 September 1940 they entered northern Indochina, provoking a US Steel embargo (26 September). However, the tension did not erupt into fighting for another year. On 17 October, Tojo became Premier of Japan at the head of a militaristic government. Soon after that, negotiations with the United States collapsed, partly because America made demands that they knew Japan would find unacceptable, and on 26 November the decision to attack was made.

The Japanese Onrush

The Japanese plan was to start the war with a knockout blow against the US Pacific fleet, while at the same time conquering the Southern Resource Zone (the Philippines, Malaya, modern Indonesia and Burma), where the mineral wealth Japan lacks could be taken, and also taking a wide defensive zone around the Zone, where they would build strong jungle fortresses, from where they could destroy any allied attempt to counter attack.

The first blow of the Japanese war was the famous surprise attack on Pearl Harbor, on 7 December 1941 (8 December west of the International Date Line). A Japanese carrier fleet managed to reach position north of the Hawaii without being detected, and the air attack came as a total surprise to the Americans at Pearl Harbor, despite their having enough intelligence reports to expect a surprise attack somewhere. The US Pacific fleet suffered heavy losses - of 8 battleships in port, three sank, one capsized, and the rest were seriously damaged, as were three light cruisers and three destroyers and 250 aircraft. Luckily, all three American Aircraft Carriers were at sea, and escaped, reducing the impact of the attack. Within days, Hitler declared war on the United States, removing any last difficulties Roosevelt might have had getting a U.S. declaration of war on Germany, while the public revulsion at the surprise attack did more than anything to unit the American public behind the war effort.

The most outstanding feature of the Japanese attack was the speed with which it opened. One of the first places to come under attack was Wake Island, a U.S. base roughly half way between the Philippines and Hawaii, which was also attacked on 8 December, and fell after an heroic defence on 23 December. An attack on Guam, also in American hands, on 10 December was immediately successful. Also on 8 December were the first attacks on Hong Kong, Malaya and the Philippines.

Hong Kong, Singapore and Burma

The first British possession to come under attack in the east was Hong Kong. Once again, the attack started on 8 December, with a quickly victorious attack on Kowloon that forced the British back onto Hong Kong Island, where after a stubborn defence they were forced to surrender on 25 December.

The most important British base in the far east was Singapore, said to be invincible. However, the heavy defences of Singapore were all facing out to sea, and the Japanese decided to attack overland. Once again, the attack began on 8 December, with a landing in Northern Malaya, which rapidly pushed down the Malaya peninsular, reaching the Strait of Johore facing Singapore itself on 31 January 1942. The landward side of Singapore was without heavy defences, and British morale had already collapsed. The Japanese, who were themselves close to running out of supplies and retreated, launched their attack on 8 February, and to their surprise the city surrendered on 15 February 1942, the single largest surrender of British troops in history. The fall of Singapore was a crushing blow to the British Empire in the far east, from which it never truly recovered, even after the final defeat of Japan.

The Japanese war plan included a plan to conquer Burma, with the intention of using the mountainous Burma-Indian border as part of the defensive ring around the Southern Resource Zone. Accordingly, on 12 January 1942 two strong divisions with air support crossed from Thailand, occupied in December 1941. Facing them were two weakened British divisions, poorly equipped and under supported, which were unable to stand up to the Japanese attack. During March and April, both sides were reinforced, with two Chinese armies joining the British, and planned offensives. The Japanese attacked first, and during the course of April the British position in Burma became untenable. Finally, in May, the British fell back to the Indian border, marked by the Chindwin River, and rough hilly country, where the front stabilised.

Die Phillipinen

The main U.S. possession in the far east were the Philippines, then an American protectorate. The bulk of American forces, under the command of General Douglas MacArthur, were on Luzon Island. On 8 December, the same day as Pearl Harbor, but some time after news of the attack had reached the Philippines, a Japanese air raid managed to catch the main US Airbase at Clark Field totally unaware, doing serious damage to the aircraft bases there. Two days later the Japanese landed on Luzon Island, in both the north and south, trapping the American forces there. MacArthur withdrew into the Bataan peninsular, abandoning Manila, but saving his army and tying down a large Japanese army. For most of early 1942 a war of attrition slowly forced the American troops down the peninsular. On 11 March MacArthur left under orders to assume command of all allied forces in the southern Pacific. Finally, the Japanese made a breakthrough on 3 April 1942, and within a week the American forces had surrendered. However, the Japanese occupation of the Philippines was never as secure as they had expected, and throughout the war the Filipino people fought a guerrilla war against them.

Die Wende der Flut

Emboldened by their quick success, by the middle of 1942 the Japanese expanded their aims to include Midway and the Solomon Islands, thinking that they would make their defensive zone much stronger. However, this led them into a series of defeats that mark the turning point in the Pacific.

Coral Sea and Midway

The turning point in the Pacific came with two naval battles, both of which saw Japanese attacks foiled. First was the Battle of the Coral Sea (7-8 May 1942), the first naval battle at which no surface ships came into contact, fought entirely by carrier based aircraft. Two Japanese fleets, one heading to the southern Solomons, the other to Port Moresby on the south coast of Papua New Guinea, facing Australia, left port on 1 May. American intelligence was aware of these plans, and two carriers were sent to oppose them. The battle itself was a draw, with both sides losing one carrier, but the Japanese were forced to abandon their advance, a major Allied victory. The second, and more clear cut victory was the Battle of Midway (4-6 June 1942). The Japanese assembled the largest fleet yet seen in the war, containing 165 warships, and including all four of Japans fleet carriers, supported by 51,000 troops, with the intention of capturing Midway Island, from where they would be able to attack Hawaii. Once again, American intelligence was aware of the Japanese movement, and had managed to get three carriers into place to defend Midway, while the Japanese were convinced the carriers were elsewhere. The battle was a total American victory. All four Japanese carriers were sunk, for the loss of one American carrier, forever changing the balance of power in the Pacific, away from the Japanese and decisively towards the Americans.

GuadalcanalSome of the fiercest fighting in the Pacific, both on land and at sea, was centred on the Island of Guadalcanal in the southern Solomon Islands. In the summer of 1942 the Americans had been planning to attack the Japanese in the southern Solomons. News reached them of Japanese plans to build an airbase on Guadalcanal, and in reaction the American landings were pushed forward. The Marines landed on the island on 7 August 1942, and easily overwhelmed the small Japanese garrison, capturing the as yet unfinished airbase. However, Japanese air cover forced the U.S. Navy to withdraw for some days, leaving the Marines unsupported for ten days. However, the airbase was completed on 20 August, and supplies were able to reach both sides. On 23-25 October, the Japanese launched their attack (Land battle of Guadalcanal), but their attacks were piecemeal, and never really threatened the American positions. An attempt by the Japanese to land 13,000 reinforcements on the Island was, if not stopped, at least greatly hampered (Naval Battle of Guadalcanal, 12-15 November 1942), and the Japanese naval losses during the battle gave control of the seas around Guadalcanal firmly to the Americans. Finally, the Americans launched their own offensive on 10 January 1943, and despite a determined defence the Japanese were eventually forced to evacuate the island. The last Japanese soldiers left on 7 February. This was the first large scale Allied victory over the Japanese, and the first major setback suffered by the Japanese.

Towards Victory

Despite their setbacks in 1942, the Japanese were still confident. Their original war plan had, after all, predicted a change from the offensive to the defensive once the Southern Resource Zone was captured, based on a series of jungle fortresses that would cost the allies massive casualties to take. They thus began 1943 still confident that their plans were intact. The allies spent most of the year reducing the threat to Australia, and then preparing to return to the Philippines in the next year. By now, it was starting to become clear that the United States had much more military potential that anyone had expected, and the allied plan to simply hold the Japanese until after the defeat of Germany was modified to allow increasing pressure on Japan. Still, it was only towards the end of 1944 that the decisive battles began. The U.S. plan was to begin with an attack on Leyte (Philippines), after which MacArthur would take Luzon, while Nimitz moved against Iwo Jima and Okinawa, in preparation for the invasion of Japan itself. The Japanese had a plan to deal with any attempt on the Philippines, using part of their fleet to draw of the American carriers, and the rest to destroy and landings. However, the Japanese were now sadly lacking in carrier pilots, and when battle was joined (battle of Leyte Gulf, 17-25 October 1944), the American fleet was able to in effect destroy the Japanese fleet. The Japanese lost nearly half of their fleet, and it was never again able to play a major part in the fighting. By 25 December, Leyte was secured, after fighting which cost 70,000 Japanese and 15,584 American casualties.

The two campaigns for 1945 now began. On 9 January U.S. troops landed on Luzon, freeing Manila by 4 March. However, the Japanese retreated into the mountains, and fighting went on right until the end of the war, with the last 50,000 Japanese troops only surrendering on 15 August. Despite this, US casualties were relatively light compared to the Japanese - 7,933 U.S. dead compared to 192,000 Japanese dead, a tribute to MacArthur's skill.

The attack on Iwo Jima was more expensive, although quicker. The US landed on 19 February, and had conquered the tiny island by 24 March, losing 6,891 dead. The Japanese had put in place one of the strongest systems of defence seen in the war, including a maze of tunnels that reduced the impact of the American bombardment. However, by the end of the war the lives of close to 25,000 U.S. airmen had been saved by using Iwo Jima to make emergency landing.

Okinawa was the only part of Japan proper to be assaulted during the war. As on Iwo Jima, the Japanese had constructed a massive system of defences, garrisoned by 130,000 men. The American landings began on 1 April, against very light initial opposition, but any relief was short lived, and on 4 April the US troops came up against the Machinato Line of defences, part of an interlocking series of mountain fortresses. The Japanese were able to resist the American assault for two months, with the fighting only ending on 22 June. lost 12,500 killed to Japans 107,500.

It was the fanatical resistance on Okinawa that convinced the allied command to use the Atomic Bomb. After Japan gave no response to the Potsdam Declaration of 26 July demanding their surrender, the first bomb was dropped on Hiroshima on 6 August, and the second of Nagasaki on 9 August. Japan offered to surrender the following day. The cease fire came into effect on 15 August, and the surrender was officially signed on 2 September 1945. There has been much debate over the use of the Atomic bombs, which killed 110,000 people directly, and many more since, but there is little doubt that any invasion of the Japanese home islands would have cost far more lives, both Japanese and Allied.

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Bemerkungen:

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